Modernom smislu ljudskih prava može se pratiti do renesansne Europe i protestantske reformacije , uz nestanak feudalnog autoritarnosti i vjerske konzervativnosti koji je dominirao srednji vijek . Ljudska prava su definirani kao posljedica europskih znanstvenika koji pokušavaju da se formira "sekulariziranom verziju židovsko-kršćanske etike". Iako ideje prava i slobode su postojala u nekom obliku za mnogo ljudske povijesti, oni ne nalikuju moderna koncepcija ljudskih prava. Prema Jack Donnelly, u antičkom svijetu ", tradicionalna društva obično imali razrađene sustave dužnosti ... koncepcije pravde, politički legitimitet, i ljudska procvat koji je tražio da shvate ljudsko dostojanstvo, procvat, ili blagostanje sasvim neovisan o ljudskoj prava. Te institucije i prakse su alternativa, nego različitim formulacijama, ljudskih prava ". najčešće održavaju stajalište da koncept ljudskih prava evoluirala na Zapadu, i to dok je ranije kulture imali važne etičke pojmove, oni općenito nedostajalo koncept ljudskih prava. Na primjer, McIntyre tvrdi da nema riječ za "pravo" na bilo kojem jeziku prije 1400. Srednjovjekovni povelje slobode, kao što su na engleskom Magna Carta nisu bili povelje o ljudskim pravima, a oni su bili temelj i činili oblik ograničene političke i pravne sporazumu za rješavanje određenih političkih okolnosti, u slučaju Magna Carta kasnije se priznaju u toku ranih modernih rasprava o pravima.
Jedan od najstarijih zapisa o ljudskim pravima je statut Kalisz (1264), povlašćuju židovske manjine u Kraljevini Poljskoj , kao što su zaštita od diskriminacije i govora mržnje. osnova većine modernih pravnih tumačenja ljudska prava može se pratiti natrag do novijoj europskoj povijesti
.